¿Por qué se producen los estallidos brillantes de las auroras polares?

Las auroras perduran toda la noche en las regiones polares, pero a veces estas luces estallan en brillos espectaculares y durante años, los científicos han analizado qué desencadena el fenómeno.

por Tu otro diario /


Ahora, un equipo de científicos japoneses ha desbloqueado el misterio detrás de este espectáculo, derribado las teorías exisntes sobre el mecanismo que las desencadena.

El equipo de investigación de Kyoto-Kyushu explica que partículas calientes cargadas, o plasma, se reúnen en el espacio cercano a la Tierra -justo por encima de la atmósfera superior de la región polar- cuando las líneas del campo magnético se vuelven a conectar en el espacio, lo que hace que el plasma gire, creando una corriente eléctrica repentina por encima de las regiones polares.

Por otra parte, una corriente eléctrica fluye cerca de las auroras brillantes en la atmósfera superior, por lo que el plasma gira y descarga la electricidad, generando la "oleada", las chispas de luz muy brillante que caracterizan las subtormentas. "Esto no es como ninguna cosa que los físicos espaciales tenemos en mente", afirma el autor del estudio Yusuke Ebihara de la Universidad de Kyoto.

Ebihara basa el estudio, cuyas conclusiones se detallan en un artículo que se publica en 'Journal of Geophysical Research', sobre un programa de simulación por superordenador desarrollado por Takashi Tanaka, profesor emérito de la Universidad de Kyushu, en Japón.

Las auroras se originan a partir de plasma del sol, conocido como viento solar. En la década de 1970, los científicos descubrieron que cuando este plasma se aproxima a la Tierra junto con los campos magnéticos, se desencadena un cambio en las líneas de campo magnético de la Tierra en el lado diurno y luego en el lado nocturno, pero esta información por sí sola no podía explicar cómo esas luces temblorosas emergen en el cielo.

Los científicos habían llegado a teorías de partes separadas del proceso, algunas sugiriendo que la aceleración del plasma por la reconexión de líneas del campo magnético provoca la ruptura de la aurora. Otros expertos argumentaron que el funcionamiento de la corriente eléctrica cerca de la Tierra desvía una parte de la corriente eléctrica a la ionosfera por alguna razón desconocida, provocando estas explosiones brillantes de luz, una teoría que fue ampliamente aceptada porque ofrecía una explicación de por qué las corrientes ascendentes que fluyen surgían fuera de nuestro planeta.

Pero las piezas del rompecabezas no encajan muy bien juntas, pero el programa de simulación de la supercomputadora de Tanaka ofrece una explicación lógica de principio a fin. "Las teorías anteriores trataron de explicar los mecanismos individuales como la reconexión de las líneas del campo magnético y la desviación de las corrientes eléctricas, pero hubo contradicciones al tratar de explicar los fenómenos en su totalidad", apunta Ebihara.

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"Lo que necesitábamos todo el tiempo era a mirar el cuadro más grande", añade. Su trabajo se basa en una investigación previa de ambos expertos sobre cómo emergen las ráfagas y explora los siguientes procesos, es decir, cómo el proceso de ruptura se expande a gran escala. La investigación también tiene el potencial de aliviar los peligrosos problemas asociados con rupturas de las auroras que pueden perturbar seriamente satélites y redes eléctricas.