Las nubes no dejan ver el agua en los Júpiter calientes

Astrónomos han esclarecido el misterio de por qué algunos exoplanetas de la clase Júpiter calientes parecen tener menos agua de los esperado. En realidad, son las propias nubes las que la ocultan.

por Tu otro diario /


Hasta la fecha, los astrónomos han descubierto cerca de 2.000 planetas orbitando otras estrellas. Algunos de estos planetas son conocidos como Júpiter calientes, planetas gaseosos calientes con características similares a las de Júpiter. Orbitan muy cerca de sus estrellas, haciendo su superficie caliente, y su estudio se complica por la abrumadora luz estelar cercana.

Debido a esta dificultad, Hubble sólo ha explorado un puñado de Júpiter calientes en el pasado, a través de una gama de longitudes de onda limitada. Estos estudios iniciales encontraron que varios planetas albergaron menos agua de lo esperado.

Ahora, un equipo internacional de astrónomos ha abordado el problema al hacer el estudio más grande de Júpiter calientes: la exploración y la comparación de diez de estos planetas en un intento por entender sus atmósferas. Sólo tres de estas atmósferas planetarias previamente habían sido estudiados en detalle; esta nueva muestra forma el mayor catálogo espectroscópico de las atmósferas de exoplanetas.

El equipo utilizó múltiples observaciones tanto del telescopio Hubble como del Spitzer. Usando el poder de ambos telescopios, el equipo pudo estudiar estos planetas, que son de diferentes masas, tamaños y temperaturas, a través de una gama sin precedentes de longitudes de onda.

"Estoy muy emocionado de finalmente" ver "este amplio grupo de planetas juntos, ya que es la primera vez que hemos tenido la suficiente cobertura de longitudes de onda para poder comparar varias características de un planeta a otro", dice David Sing, de la Universidad de Exeter, Reino Unido, autor principal del nuevo estudio. "Nos pareció que las atmósferas planetarias son mucho más diversas de lo que esperábamos."

Todos los planetas tienen una órbita favorable que los deja entre su estrella madre y la Tierra. A medida que el exoplaneta pasa por delante de su estrella, como se ve desde la Tierra, parte de esta luz de la estrella viaja a través de la atmósfera exterior del planeta. "La atmósfera deja su huella digital única en la luz de las estrellas, que podemos estudiar cuando la luz llega a nosotros", explica Hannah Wakeford, ahora en el NASA Goddard Space Flight Center.

Estas huellas dactilares permitieron al equipo extraer las firmas de diversos elementos y moléculas, incluyendo agua y distinguir entre los exoplanetas nublados y sin nubes, una propiedad que podría explicar el misterio del agua que falta.

Modelos del equipo revelaron que, si bien los exoplanetas parecen libres de agua, mostraron fuertes signos de este elemento, y que las atmósferas de los Júpiter calientes con señales débiles de agua también contenían nubes y neblina, factores para ocultar el agua de la vista.

jupitercaliente

"La alternativa a esto es que los planetas se forman en un ambiente privado de agua, pero esto nos obliga a repensar por completo nuestras teorías actuales de cómo nacen los planetas", explicó el coautor Jonathan Fortney, de la Universidad de California, Santa Cruz. "Nuestros resultados han descartado el escenario seco, y sugieren fuertemente que, simplemente, las nubes ocultan el agua de las miradas indiscretas."

El estudio de las atmósferas exoplanetarias se encuentra actualmente en sus inicios, con sólo un puñado de observaciones tomadas. El sucesor del Hubble, el Telescopio Espacial James Webb, se abrirá una nueva ventana en infrarrojos al estudio de los exoplanetas y sus atmósferas.

 

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